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La marina americana planea obtener combustible del agua de mar

Ensayan una tecnología que cambiaría la navegación tal y como la conocemos hasta ahora

18.05.14 - 08:02 -
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La doctora Heather Willauer explicando el método de transformación. / AFP

La marina norteamericana cree haber dado por fin con la solución a un problema que ha intrigado a los científicos durante décadas: cómo tomar el agua del mar y utilizarlo como combustible.

El desarrollo de un combustible de hidrocarburo líquido ha sido aclamado como una revolución porque acortaría significantemente la cadena de suministro, un eslabón débil de cualquier nave, ya que hace más fácil atacarla.

EE.UU. tiene una flota de 15 petroleros militares, y sólo algunos portaaviones y submarinos están equipados con propulsión nuclear. Los otros buques deben abandonar inevitablemente su misión durante unas horas para navegar en paralelo con el barco cisterna, una operación delicada sobre todo cuando hace mal tiempo.

El objetivo final es conseguir una independencia total del petróleo, lo que también significaría que la armada ya no sería rehén de la posible escasez de petróleo o de las fluctuaciones en su costo.

El vicealmirante de la US Navy, Philip Cullom, declaró que era "un gran hito para nosotros. Estamos en tiempos muy difíciles donde realmente tenemos que pensar en formas muy innovadoras de ver cómo creamos energía, cómo la valoramos y cómo la consumimos".

Además, para Cullom es necesario reflexionar en que "básicamente, hemos tratado a la energía como al aire, algo que siempre está ahí y que no nos preocupa demasiado. Pero la realidad es que tenemos que preocuparnos".

Ahora, estos expertos han descubierto la manera de extraer dióxido de carbono e hidrógeno a partir de agua de mar. Entonces, utilizando un convertidor catalítico, han sido capaces de transformar ambos elementos en combustible, mediante un proceso de conversión de gas a líquidos. Y tienen la esperanza de que el combustible no sólo será capaz de alimentar barcos, sino también aviones.

A la larga, esto significa que en lugar de depender de los petroleros, los buques podrán producir su propio combustible en el mar.

El coste previsto de combustible para aviones utilizando esta nueva tecnología estaría en el rango de 2 a 4 euros por galón (2,78 litros), según expertos del Laboratorio de Investigación Naval, que ya han logrado poner en el aire un modelo de avión con el combustible producido a partir de agua de mar.

La doctora Heather Willauer, química investigadora que ha pasado casi una década con el proyecto, apenas puede ocultar su entusiasmo. "Es la primera vez que hemos sido capaces de desarrollar una tecnología para obtener CO2 e hidrógeno a partir de agua de mar a la vez, eso es un gran avance", dijo, y agregó que el combustible no parece o huele muy diferente al convencional.

Ahora que han demostrado que funciona, el siguiente paso es producirlo en cantidades industriales. Pero antes de eso, y en colaboración con varias universidades, los expertos quieren mejorar la cantidad de CO2 e hidrógeno que pueden capturar .

"Hemos demostrado la viabilidad, ahora queremos mejorar la eficiencia de los procesos", explicó Willauer a la agencia AFP.

Para Collum, "el desarrollo de una tecnología que cambia el juego de esta manera, alimentándonos de agua de mar, en realidad es algo que reinventa en gran medida la manera en que podemos hacer nuestro trabajo, cuando se piensa en la logística o la preparación". Para el vicealmirante, un beneficio crucial es que el combustible se puede utilizar en los mismos motores ya instalados en barcos y aviones.

La única desventaja es el tiempo de desarrollo. Estos investigadores calculan aún unos diez años hasta que los barcos de la US Navy sean capaces de producir su propio combustible.

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