La Mayora espía a la mosca blanca

Mosca blanca en una hoja de yuca.
Mosca blanca en una hoja de yuca. / JESÚS NAVAS

Usa una novedosa técnica para saber cómo trasmite el virus del amarilleo del tomate que provocan grandes pérdidas económicas en el sector

Agustín Peláez
AGUSTÍN PELÁEZ

La mosca blanca 'Bemisia tabaci' mide menos de un milímetro. Sin embargo, su diminuto tamaño no hace mérito a su tremendo poder como transmisor de enfermedades. Transmite virus que provocan grandes pérdidas económicas en el sector agrícola español y mundial, como son el amarilleo o el rizado amarillo de la hoja del tomate, un cultivo de una enorme relevancia en el campo andaluz. España exporta casi mil millones de kilos de tomates al año.

Aunque de aspecto inofensivo, la mosca blanca se ha convertido, por su capacidad de dispersión y fácil proliferación, en un gran problema para muchos cultivos en todo el mundo (yuca, algodón, pimiento, pepino, judía, calabacín, melón, sandía, e incluso plantas de jardín e interior). Al succionar la savia de la planta transmite un elevado número de enfermedades. Además tiene una enorme facilidad para hacerse resistente a los insecticidas.

Pues bien, los investigadores del Instituto de Hortofruticultura Subtropical y Mediterránea (IHSM) La Mayora, Elvira Fiallo y Jesús Navas, en colaboración con el grupo dirigido por el profesor Alberto Fereres en el Instituto de Ciencias Agrarias (ICA-CSIC) de Madrid y los investigadores Nathalie Maluta y João Lopes de la Universidad de São Paulo de Brasil, han utilizado la técnica denominada Electrical Penetration Graph (EPG) para comprender cómo este diminuto insecto transmite el virus del amarilleo del tomate.

La EPG sirve para monitorizar el comportamiento alimenticio de insectos con un aparato bucal del tipo picador-chupador (moscas blancas, pulgones, trips, psílidos y cicadélidos). Esta misma técnica se utiliza también para estudiar el comportamiento alimenticio del insecto en plantas susceptibles y resistentes y así localizar en qué tejido vegetal se encuentra la resistencia. En concreto, el equipo de investigadores de La Mayora, el ICA y la Universidad de São Paulo de Brasil ha usado un hilo oro unido a la espalda de la mosca blanca por un extremo con un pegamento que contiene plata y por el otro con un amplificador eléctrico que mide la electricidad que pasa a través del cuerpo del insecto. De este modo, han logrado saber de qué tejido de la planta se alimenta.

Elvira Fiallo y Jesús Navas, que han hecho uso de la electrónica en la investigación en La Mayora, acaban de publicar los resultados de su estudio en la revista científica Journal of General Virology. Se da la circunstancia de que el virus del amarilleo fue detectado por primera vez en España en 1997 por el investigador de La Mayora, Jesús Navas.

Para Navas, lo novedoso del ensayo llevado a cabo utilizando la técnica EPG es que demuestra que la mosca no necesita llegar al floema (tejido vegetal constituido por los vasos o conductos que transportan la savia elaborada), tal y como se pensaba hasta ahora, para infectar a la planta. «Esto es algo que no se esperaba y es importante como conocimiento básico», señala el investigador del IHSM.

El virus del amarilleo afecta tanto al tomate como al pimiento, y además se trasmite de manera bastante eficiente. La planta afectada produce menos frutos y más pequeños y además no maduran de manera paralela.

Muchos agricultores confunden el virus con un problema en el abonado. Aunque no llegar a matar a la tomatera, sí que causa daños económicos cuantiosos al agricultor. El problema es que hay variedades resistentes a esta enfermedad.

El Instituto de Hortofruticultura Subtropical y Mediterránea (IHSM) La Mayora lleva tiempo investigando sobre los virus que trasmite la mosca blanca, un tema sobre el que el investigador Jesús Navas es una gran autoridad.

La propia Fundación Bill & Melinda Gates lo seleccionó en 2015 para participar junto a otros centros e investigadores de otros 10 países de todo el mundo para investigar las causas de las epidemias de la mosca blanca de la yuca en África y la búsqueda de soluciones sostenibles, un proyecto que puede resultar decisivo para mejorar la alimentación de la población en el continente africano.

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