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Viernes, 10 de febrero de 2006
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histórico
Pau Gasol, primer español seleccionado para el 'All Star Game" de la NBA
El jugador consigue un nuevo hito en su carrera al ser convocado para el Partido de las Estrellas en el Toyota Center de Houton
Pau Gasol puede presumir de ser un pionero del deporte español, un deportista único, un hombre que el próximo domingo saltará al Toyota Center de Houton para convertirse en el primer español que juega el 'All Star Game' (Partido de las Estrellas) de la NBA, la liga de baloncesto más importante del globo.
Otra frontera rota, un nuevo hito para el deporte en España. Otro logro que agradecer a uno de los mejores entre los mejores: Pau Gasol Sáez, los 215 centímetros de humanidad más completos que jamás ha conocido el baloncesto hispano.
A los veinticinco años (Barcelona; 06-07-1980), el ala-pívot de los Memphis Grizzlies da un nuevo paso de tintes históricos. Hace cinco años, cuando puso el pie en la NBA por primera vez, ya rompió todos los registros. Los Hawks de Atlanta le eligieron en el número tres del 'draft' (sorteo colegial) de 2001. El puesto más alto jamás alcanzado por un europeo. Impresionante desde el principio. Un lujo para los Grizzlies, beneficiados por un acuerdo previo con los Hawks que les cedía los derechos del internacional español.
Gasol fue el segundo español reclutado por un equipo de la NBA. El malogrado Fernando Martín Espina abrió el camino en 1986. El pívot aterrizó en el campeonato estadounidense en una época en la que los jugadores extranjeros eran una rareza, extraños en un planeta ajeno condenados a ver los partidos desde el banco. A Martín, le siguió Gasol; a Gasol, Raúl López (Utah Jazz); a Raúl López, José Manuel Calderón (Toronto Raptors).
El último en llegar ha sido Calderón, que ha superado el proceso de adaptación de manera sorprendente y es el preferido de los aficionados locales. En la página web de los Raptors piden que sea el base titular. Gasol y Calderón ya se han visto las caras sobre la pista.
El jugador de los Grizzlies también colocó su sello personal en la primera temporada con la franquicia de Tennessee: fue el elegido 'rookie' (novato) del mes en noviembre, enero y marzo y, al acabar la campaña, ganó el premio al 'rookie del año', un galardón que ningún europeo había conquistado antes.
La carrera del ala-pívot español en la NBA no podía empezar mejor. El 'All Star', sin embargo, se le había resistido año tras año hasta ahora. Entre otras cosas, porque en la Conferencia Oeste, la que juegan los Grizzlies, tiene a los mejores de la NBA en su puesto. Esta temporada, completamente asentado como jugador franquicia de la nave que pilota en los despachos el mítico Jerry West, ha dado el salto.
El próximo domingo Gasol ocupará un sitio al lado de Shaquille O'Neal (Miami Heat), Allan Iverson (Philadelphia 76ers.), Dwayne Wade (Miami Heat), Jermaine O'Neal (Indiana Pacers), Steve Nash (Phoenix Suns), Kobe Bryant (Los Angeles Lakers), Lebron James (Cleveland Cavaliers), Yao Ming (Houston Rockets), Tracy McGrady (Houston Rockets) y Tim Duncan (San Antonio Spurs) entre otros.
Los Grizzlies creyeron en Pau hace cinco años, cuando aterrizó en la Liga estadounidense. Hace dos, cuando terminaba su primer contrato, reiteraron la confianza en él con un nuevo compromiso de 86 millones de dólares (unos 72 millones de euros; casi 12.000 millones de pesetas) por seis temporadas.
Gasol está, por tanto, entre los deportistas mejor pagados del mundo. Ha pasado de las categorías inferiores del Basquet Llor Sant Boi, el Cornellá y el Barcelona, el único equipo profesional en el que ha jugador aparte de los Grizzlies, al estrellato mundial.
El ala-pívot llegó al equipo júnior del Barca en la temporada 1997-98 de la mano de Quim Costa, con el que se proclamó campeón de España. A continuación, Lolo Sainz le incluyó en la convocatoria de la selección nacional júnior para disputar el prestigioso torneo internacional Albert Schweitzer en Mannheim (Alemania), considerado el mundial oficioso de la categoría. Allí fue una de las claves en la victoria sobre los Estados Unidos (109-101) en semifinales. En la final, contra Australia, fue el máximo anotador (diecinueve puntos; 5/5 en triples) en el 80-78 ante los 'aussies' que dio el oro al conjunto español.
El 12 de julio del mismo año (1998), se proclamó campeón en el Europeo júnior de Varna (Bulgaria). España superó a Croacia por 81-70 en la final y Gasol disputó todos los partidos. Aun así, comenzó la temporada 98-99 en el Barcelona B de la Liga EBA, pero el 17 de enero de 1999 Aíto García Reneses le dio la alternativa en la Liga ACB.
Debutó contra el Cáceres con derrota (92-78), pero el Barcelona fue campeón esa temporada y el 7 de julio firmó como profesional con un contrato por cuatro temporadas y una cláusula de rescisión de quinientos millones de pesetas (en torno tres millones de euros). Una semana después llegó a Oporto (Portugal) para disputar el Mundial Júnior.
Al lado de Juan Carlos Navarro, Raúl López, Felipe Reyes, Germán Gabriel y el resto de aquel equipo ganó la medalla de oro después de una histórica final ante los Estados Unidos (94-87). La llamada de la selección absoluta, sin embargo, se hizo esperar.
Lolo Sainz le incluyó en la preselección para los Juegos Olímpicos de Sydney, pero al final se quedó fuera del equipo y disputó el Europeo sub 20 en Macedonia, donde logró el bronce y entró en el quinteto ideal del campeonato.
En marzo de 2001 una decena de representantes y 'scouters' (ojeadores) de la NBA viajaron a Málaga para verle en directo en la Copa del Rey. Gasol condujo al Barcelona al título con una autoridad abrumadora. La puerta de la NBA se abrió de par en par para él.
El 27 de junio fue elegido en el número tres del 'draft', aunque antes de saltar el Atlántico tuvo tiempo de ganar la Liga ACB con un 3-0 sobre el Real Madrid en la final.
A finales de agosto resolvió el contrato con el Barcelona pagando la cláusula de rescisión de su propio bolsillo y un trato que le permitiría recuperar parte de esa indemnización (en concreto 1,2 millones de euros) si deja la NBA y regresa al equipo barcelonista.
La selección absoluta fue la última parada de Gasol antes de incorporarse a los Grizzlies. Lo celebró con una medalla de bronce en el Europeo de Turquía 2001, a la que siguió un quinto puesto en el Mundial de Indianápolis 2002, una plata en el Europeo de Suecia 2003 y un séptimo lugar en los Juegos de Atenas 2004. Este año volverá a ponerse la camiseta española en el Mundial de Japón el próximo verano. España tendrá un 'All Star' en la cita nipona.



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